El coronavirus todavía se está propagando sin control, a través de las autoridades de salud pública y la Organización Mundial de la Salud (OMS ), nos dicen que nos mantengamos separados, que se. desinfecte las superficies que se tocan con frecuencia y se use máscaras. Pero el cumplimiento de estas medidas, especialmente las máscaras, es mixto, y a diario escuchamos casos en los que las personas no saben cómo se infectaron . Escuchamos sobre eventos de superpropagación, donde una persona infecta a muchos, y esto ocurren en bares abarrotados y reuniones familiares , pero no en manifestaciones al aire libre. No es de extrañar que el público esté confundido.

Es fundamental tener una descripción física clara de las formas en que se transmite el COVID-19, de modo que las personas y las instituciones puedan visualizarlo y comprender cómo protegerse. 

De acuerdo a una publicación aparecida en time.com , Al contrario de los mensajes de salud pública, un grupo de científicos, creen que una parte sustancial de los casos de COVID-19 son el resultado de la transmisión a través de aerosoles . La evidencia a favor de los aerosoles es más fuerte que la de cualquier otra vía, y los funcionarios deben ser más agresivos al expresar esta realidad si queremos controlar la pandemia.

Hay tres formas posibles de transmisión del virus, dos de las cuales han sido enfatizadas por la OMS y los CDC . La primera es a través de “fómites”, objetos que están contaminados con el virus (que podría incluir la piel de otra persona). Al comienzo de la pandemia, la preocupación por la transmisión de fómites llevó a algunas personas a desinfectar los alimentos y paquetes. El CDC ahora dice que los fomites son un posible medio de transmisión, pero probablemente no uno que sea importante. Por ejemplo, un programa intensivo de lavado de manos en el Reino Unido produjo solo una reducción del 16% en la transmisión. De manera significativa, otros virus que, como el SARS-CoV-2 (el que causa el COVID-19), tienen una envoltura lipídica, no sobreviven mucho tiempo en manos humanas.. Eso significa que alguien necesitaría tocarse los ojos, las fosas nasales o la boca poco tiempo después de tocar una superficie contaminada para contraer el nuevo coronavirus.

La segunda posibilidad de cómo se propaga el COVID-19 es a través de gotitas, pequeños trozos de saliva o líquido respiratorio que las personas infectadas expulsan cuando tosen, estornudan o hablan. Las gotas, que según la OMS y los CDC son el medio principal de transmisión de COVID-19, se impulsan a través del aire, pero caen al suelo después de viajar de 3 a 6 pies. Sin embargo, la investigación publicada , que se ha replicado , muestra que las gotitas solo son importantes al toser y estornudar. Pero cuando se trata de hablar de cerca, lo que parece jugar un papel importante en la transmisión de COVID-19, las gotas son menos importantes que la tercera vía potencial: los aerosoles.. Muchas enfermedades, incluido el COVID-19, infectan con mayor eficacia cuando están cerca. Dado que las gotas son visibles y caen al suelo entre 3 y 6 pies, podemos ver y comprender fácilmente esta ruta de infección. De hecho, durante décadas se pensó que la tuberculosis se transmitía por gotitas y fómites, basándose en la facilidad de infección en las proximidades, pero la investigación finalmente demostró que la tuberculosis solo se puede transmitir a través de aerosoles . Creo que hemos cometido un error similar con COVID-19.

La transmisión por “aerosol” (a veces denominada “aerotransportada”) es similar a la transmisión por gotitas, excepto que las partículas de líquido son tan pequeñas que pueden permanecer en el aire durante minutos u horas. Para comprender la escala de los aerosoles, el diámetro de un cabello humano es de aproximadamente 80 micrones, y los aerosoles de menos de aproximadamente 50 micrones pueden flotar en el aire el tiempo suficiente para ser inhalados. El SARS-CoV-2 tiene solo 0,1 micrones de diámetro, por lo que hay espacio para muchos virus en los aerosoles.

Los fomites y las gotas han dominado nuestra comprensión diaria de la transmisión de COVID-19. Si bien la OMS y los CDC afirman que los aerosoles podrían provocar la transmisión en situaciones muy específicas, ambas organizaciones sostienen que son menos importantes. 

La falta de voluntad para reconocer la probabilidad de que los aerosoles sean un medio importante de transmisión del COVID-19 se remonta al legado del Dr. Charles Chapin , un investigador estadounidense de salud pública. Tratando de enterrar de una vez por todas la teoría de los miasmas , nubes fantasmales de enfermedad, argumentó en su libro seminal de 1910 The Sources and Modes of Infection que la transmisión por aerosoles era casi imposible. “Será un gran alivio para la mayoría de las personas liberarse del espectro del aire infectado, un espectro que ha perseguido a la raza desde la época de Hipócrates”, escribió Chapin. El impacto de su libro fue en cierto modo fortuito: llegó en un momento en el que se habían acumulado suficientes evidencias sobre la transmisión de diferentes enfermedades infecciosas desde eldescubrimiento de gérmenes por Pasteur en la década de 1860 , pero antes no teníamos la tecnología para medir aerosoles. Las nociones de Chapin se convirtieron en el paradigma de la transmisión de enfermedades infecciosas, que ha dominado hasta ahora.

Dada esta profunda incredulidad sobre la transmisión por aerosoles , se ha aceptado que solo unas pocas enfermedades, como el sarampión y la varicela , se transmiten a través de aerosoles, y solo porque son tan transmisibles que la comunidad médica no puede ignorar las pruebas. Algunas enfermedades respiratorias menos contagiosas, como la influenza, se describieron como debidas a la transmisión por gotitas y fómites, incluso cuando claramente tenían un componente de aerosol . Esa postura, a lo largo de los años, ha creado una percepción infundada en la atención médica de que cualquier enfermedad que se transmita a través de aerosoles tiene que ser extremadamente contagiosa. Pero 110 años después, los matices y la importancia de la transmisión de enfermedades respiratorias por aerosoles finalmente se están generalizando .

Cuando se trata de COVID-19, la evidencia respalda de manera abrumadora la transmisión de aerosoles y no hay argumentos sólidos en su contra. Por ejemplo, el rastreo de contactos ha encontrado que gran parte de la transmisión de COVID-19 ocurre en las proximidades, pero que muchas personas que comparten el mismo hogar con una persona infectada no contraen la enfermedad. Para entender por qué, es útil usar humo de cigarrillo o vapeo (que también es un aerosol) como análogo. Imagínese compartir una casa con un fumador: si estuviera cerca del fumador mientras habla, inhalaría una gran cantidad de humo. Reemplace el humo con aerosoles que contengan virus, que se comportan de manera muy similar, y el impacto es similar: cuanto más cerca esté de alguien que libere aerosoles portadores de virus, más probabilidades tendrá de inhalar cantidades mayores de virus. Sabemos por estudios rigurosos y detallados que cuando las personas hablan cerca, los aerosoles dominan la transmisión y las gotas son casi insignificantes.

Si está de pie del otro lado de la habitación, inhalará mucho menos humo. Pero en una habitación mal ventilada, el humo se acumulará y las personas en la habitación pueden terminar inhalando mucho humo con el tiempo. Hablar , y especialmente cantar y gritar aumentan la exhalación del aerosol en factores de 10 y 50, respectivamente. De hecho, estamos descubriendo que los brotes a menudo ocurren cuando las personas se reúnen en espacios interiores abarrotados y con ventilación insuficiente, como cantar en fiestas de karaoke, animar en clubes, conversar en bares y hacer ejercicio en gimnasios. Eventos de superpropagación, donde una persona infecta a muchas, ocurren casi exclusivamente en lugares cerrados y están provocando la pandemia. Estas observaciones se explican fácilmente por aerosoles y son muy difíciles o imposibles de explicar por gotitas o fómites.

Además, las gotas se mueven balísticamente: vuelan como una bala de cañón desde la boca de alguien y luego viajan por el aire hasta que golpean algo (en el peor de los casos, los ojos, la boca o las fosas nasales de otra persona) o caen al suelo. Los aerosoles, en cambio, actúan como humo: después de ser expulsados, no caen al suelo, sino que se dispersan por el aire, diluyéndose por las corrientes de aire y siendo inhalados por otros presentes en el mismo espacio. El rastreo de contactos muestra que, cuando se trata de COVID-19, estar al aire libre es 20 veces más seguro que estar en el interior, que sostiene que la transmisión por aerosoles es mucho más importante que las gotas; al aire libre, hay mucho aire en el que los aerosoles pueden diluirse; no tanto en el interior. Además, los investigadores han demostrado la transmisión por aerosol de este virus en hurones y hámsteres .

La analogía visual del humo puede ayudar a guiar nuestra evaluación de riesgos y estrategias de reducción de riesgos. Uno solo tiene que imaginar que todos los demás con los que se encuentran están fumando, y el objetivo es respirar la menor cantidad de humo posible. Pero el COVID-19 no es muy contagioso en la mayoría de las situaciones, a diferencia de, por ejemplo, el sarampión: los CDC dicen que 15 minutos de proximidad cercana a una persona infectada con COVID-19 a menudo conduce al contagio, lo que proporciona una estimación de la cantidad de “humo exhalado ”Uno puede necesitar inhalar para la infección. Inhalar un poco de “humo” aquí y allá está bien, pero mucho “humo” durante un período prolongado de tiempo y sin una máscara es arriesgado. (Para ser claros, el humo real no aumenta la probabilidad de infección).

Debemos seguir haciendo lo que ya se nos ha recomendado: lavarnos las manos, mantener una distancia de seis pies, etc. Pero eso no es suficiente. Debe surgir un conjunto de recomendaciones nuevo, coherente y lógico para reducir la transmisión de aerosoles. 

Primero sugiere que deberíamos hacer tantas actividades como sea posible al aire libre, como hicieron las escuelas para evitar la propagación de la tuberculosis hace un siglo , a pesar de los duros inviernos. Dado que estar al aire libre reduce el riesgo de transmisión de COVID-19, es asombroso que la Guardia Nacional de los EE. UU. No esté ocupada instalando carpas con dosel abierto en todas las escuelas del país. Dicho esto, salir al aire libre no es una protección mágica contra el contagio: un día ventoso en un área abierta mientras mantenemos nuestra distancia es muy seguro, pero una conversación cercana sin enmascarar con aire en calma en un pasaje estrecho entre edificios altos es arriesgado.

En segundo lugar, las máscaras son esenciales, incluso cuando somos capaces de mantener la distancia social. También debemos prestar atención a que las máscaras se ajusten bien , ya que no son solo un parapeto contra las gotas balísticas, sino también un medio para evitar que el “humo” se filtre a través de los huecos. No debemos quitarnos las máscaras para hablar, ni permitir que alguien que no lleva máscara nos hable, porque exhalamos aerosoles 10 veces más cuando hablamos que cuando respiramos. Todos deben tener cuidado de no pararse detrás de alguien con una máscara que no le queda bien, ya que la curvatura de una máscara que no le queda bien puede hacer que los aerosoles viajen detrás de la persona que la usa.

En una pandemia viral de rápido movimiento, la comprensión científica cambiará inevitablemente a medida que la investigación se ponga al día con la velocidad a la que se propaga el virus. Sin embargo, parece claro que los aerosoles son más importantes cuando se trata de transmitir COVID-19 de lo que pensábamos hace seis meses, y ciertamente más importantes de lo que los funcionarios de salud pública actualmente les dan a entender. La OMS y los CDC, entre otros, deben comenzar a comunicar la ciencia que sugiere la propagación del COVID-19 en aerosol, y las estrategias de reducción de riesgos necesarias como resultado. De lo contrario, obstaculizamos nuestra capacidad para contrarrestar las crecientes consecuencias para la salud y el aumento del número de muertes por COVID-19.

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